Suche nach „Amerikas beliebtester vermisster Person“ Amelia Earhart durch körniges Sonarbild neu entfacht

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COLUMBIA, SC (AP) – Ein von einem Privatpiloten aufgenommenes körniges Sonarbild hat das Interesse an einem der verlockendsten Geheimnisse des vergangenen Jahrhunderts neu belebt: Was geschah mit Amelia Earhart, als ihr Flugzeug während ihres Fluges um die Welt im Jahr 1937 verschwand?

Zahlreiche Expeditionen haben nichts ergeben, sondern lediglich bestätigt, dass auf Teilen des Meeresbodens keine Spuren ihres Doppeldeckers zu finden waren. Tony Romeo glaubt nun, dass sein neues Meeresforschungsunternehmen mit Sitz in South Carolina einen Umriss der legendären amerikanischen Lockheed 10-E Electra eingefangen hat.

Archäologen und Entdecker sind hoffnungsvoll. Es bleibt jedoch abzuwarten, ob sich das Flugzeug des Piloten mit dem zerzausten Haar in einer Tiefe von etwa 4.800 Metern befindet. Und es gibt zahlreiche Debatten über den richtigen Umgang mit dem entdeckten Objekt.

Archivare hoffen, dass Romeos Deep Sea Vision kurz davor steht, das Rätsel zu lösen – und sei es aus keinem anderen Grund, als die Aufmerksamkeit wieder auf Earharts Errungenschaften zu lenken.

Unabhängig davon wird nach der ersten Frau gesucht, die den Atlantik überquert.

Romeo wollte mehr Abenteuer als seine Karriere im Gewerbeimmobilienbereich. Sein Vater flog für Pan American Airlines, sein Bruder ist Luftwaffenpilot und er besitzt selbst eine Privatpilotenlizenz. Da er aus einer „Fliegerfamilie“ stammte, interessierte er sich schon lange für das Earhart-Rätsel.

Romeo sagte, er habe seine Immobilienanteile verkauft, um die Suche im letzten Jahr zu finanzieren und eine Unterwasserdrohne im Wert von 9 Millionen US-Dollar von einem norwegischen Unternehmen zu kaufen. Die hochmoderne Technologie heißt Hugin 6000 – eine Anspielung auf ihre Fähigkeit, in die tiefste Schicht des Ozeans in 6.000 Metern (19.700 Fuß) Tiefe vorzudringen.

Eine 16-köpfige Besatzung begann im September 2023 mit einer etwa 100-tägigen Suche und scannte über 5.200 Quadratmeilen (13.468 Quadratkilometer) Meeresboden. Sie beschränkten ihre Untersuchung auf das Gebiet um Howland Island, ein mittelpazifisches Atoll zwischen Papua-Neuguinea und Hawaii.

Doch erst als das Team im Dezember die Sonardaten überprüfte, sahen sie die verschwommenen gelben Umrisse von etwas, das einem Flugzeug ähnelte.

„Am Ende haben wir ein Bild eines Ziels erstellt, von dem wir ganz fest glauben, dass es sich um Amelias Flugzeug handelt“, sagte Romeo gegenüber The Associated Press.

Der nächste Schritt besteht darin, eine Kamera unter Wasser zu bringen, um das unbekannte Objekt besser untersuchen zu können. Wenn die Bilder die größten Hoffnungen der Entdecker bestätigen, bestehe das Ziel laut Romeo darin, die lange verschollene Electra wiederzubeschaffen.

Letztlich, so Romeo, habe sein Team das kostspielige Abenteuer auf sich genommen, „das größte ungelöste Rätsel der Luftfahrt zu lösen“. Eine offene Luke könnte darauf hindeuten, dass Earhart und ihr Flugbegleiter nach dem ersten Aufprall entkamen, sagte Romeo, und eine Cockpit-Skala könnte Aufschluss darüber geben, was genau schief gelaufen ist.

Earhart und ihr Navigator Fred Noonan verschwanden, als sie von Neuguinea nach Howland Island flog, als sie versuchte, als erste Pilotin die Welt zu umrunden. Sie hatte per Funk gemeldet, dass ihr der Treibstoff ausgeht.

Die Marine suchte, fand aber keine Spur. Die offizielle Position der US-Regierung war, dass Earhart und Noonan mit ihrem Flugzeug abgestürzt seien.

Seitdem sind die Theorien ins Absurde abgedriftet, darunter die Entführung durch Außerirdische oder Earhart, der unter einem Pseudonym in New Jersey lebt. Andere spekulieren, dass sie und Noonan von den Japanern hingerichtet wurden oder als Schiffbrüchige auf einer Insel starben.

„Amelia ist Amerikas beliebteste vermisste Person“, sagte Romeo.

Der Meeresarchäologe James Delgado sagte, Romeos möglicher Fund würde die Erzählung verändern, aber „wir müssen mehr sehen.“

„Lassen Sie uns dort unten ein paar Kameras abstellen und einen Blick darauf werfen“, sagte Delgado, Senior Vice President des Archäologieunternehmens SEARCH Inc.

Delgado sagte, Romeos Expedition habe erstklassige, hochmoderne Technologie eingesetzt, die einst geheim gehalten wurde und „unser Verständnis der Tiefsee revolutioniert“.

Aber er sagte, dass Romeos Team „eine forensische Dokumentation“ vorlegen müsse, um zu beweisen, dass es sich um Earharts Lockheed handele. Das könnten die Muster im Aluminium des Rumpfes, die Konfiguration seines Hecks und Details aus dem Cockpit sein.

David Jourdan sagte, sein Explorationsunternehmen Nauticos habe zwischen 2002 und 2017 auf drei verschiedenen Expeditionen vergeblich gesucht und dabei ein Meeresbodengebiet von der Größe von Connecticut untersucht.

Er hätte erwartet, gerade Flügel und keine geschwungenen Flügel zu sehen, wie das neue Sonar vermuten lässt, sowie Motoren. Er räumte jedoch ein, dass dies durch Schäden am Flugzeug oder durch Reflexionen, die das Bild verzerren, erklärt werden könne.

„Es könnte ein Flugzeug sein. Es sieht auf jeden Fall wie ein Flugzeug aus. Es könnte sich um ein geologisches Merkmal handeln, das wie ein Flugzeug aussieht“, sagte er.

Dorothy Cochrane, Luftfahrtkuratorin am National Air and Space Museum, sagte, Romeos Crew habe am richtigen Ort in der Nähe von Howland Island gesucht. Dort suchte Earhart verzweifelt nach einer Landebahn, als sie auf der letzten Etappe ihres Fluges verschwand.

Wenn es sich bei dem Objekt wirklich um das historische Flugzeug handelt, stellt sich für Cochrane die Frage, ob es sicher ist, es hochzuheben. Wie viel von der Maschinerie noch intakt sei, würde zum Teil davon abhängen, wie reibungslos Earhart gelandet sei, fügte sie hinzu.

„Da muss man sich dieses Bild wirklich ansehen und fragen: ‚Was haben wir hier?‘“, sagte Cochrane.

Sollten sich die unscharfen Sonarbilder als das Flugzeug herausstellen, würden internationale Standards für Unterwasserarchäologie stark darauf hindeuten, dass das Flugzeug dort bleibt, wo es ist, sagte Ole Varmer, ein pensionierter Anwalt der National Oceanic and Atmospheric Administration und Senior Fellow der Ocean Foundation.

Es könne weiterhin eine nichtinvasive Untersuchung durchgeführt werden, um herauszufinden, warum das Flugzeug möglicherweise abgestürzt sei, sagte Varmer.

„Sie bewahren so viel von der Geschichte wie möglich“, sagte Varmer. „Es ist nicht nur das Wrack. Es ist, wo es ist und sein Kontext auf dem Meeresboden. Das ist Teil der Geschichte darüber, wie und warum es dorthin gelangt ist. Wenn Sie es retten, zerstören Sie einen Teil der Website, der Informationen liefern kann.“

Das Flugzeug hochzubauen und in einem Museum unterzubringen würde wahrscheinlich Hunderte Millionen Dollar kosten, sagte Varmer. Und obwohl Romeo möglicherweise einen Bergungsanspruch vor Gericht geltend machen könnte, hat der Eigentümer des Flugzeugs das Recht, dies abzulehnen.

Laut einem Blogbeitrag der Purdue University in Indiana kaufte Earhart die Lockheed mit Geldern, die zumindest teilweise von der Purdue Research Foundation gesammelt wurden. Und sie hatte vor, das Flugzeug zur Schule zurückzubringen.

Romeo sagte, das Team sei davon überzeugt, dass das Flugzeug zum Smithsonian gehört. Er erkannte das „Neuland“ potenzieller rechtlicher Probleme an und sagte, sein Explorationsunternehmen werde sich „um diese kümmern, sobald sie auftauchen“.

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